El 12 de octubre se conmemora la fecha en que la expedición de Cristóbal Colón llegó a las costas de una isla americana, en 1492. El 12 de octubre se ha considerado como un día memorable porque a partir de entonces se inició el contacto entre Europa y América, que culminó con el llamado "encuentro de dos mundos", que transforma las visiones del mundo y las vidas tanto de europeos como de americanos.
Primer viaje

Con dinero facilitado por el banquero genovés Francisco Pinelo salió Colón hacia Andalucía para poner en marcha todos los preparativos correspondientes a la expedición. El 8 de mayo comienzan estos preparativos y el 3 de Agosto del mismo año parte Colón desde el Puerto de Palos, con una flota compuesta por tres naves, " Pinta ", "Niña" y "Santa María". Hacen una parada en las islas Canarias donde la "Pinta" tuvo que ser reparada. Se reanuda el viaje el 6 de Septiembre partiendo desde La Gomera.

El 25 de septiembre y el 7 de octubre, debido al nerviosismo que imperaba en toda la tripulación, creen ver a lo lejos costas que no terminan de aparecer. Colón sabe que ya han navegado más de las 700 leguas a partir de las cuales debían detenerse las embarcaciones, el recorrido hecho supera las 900 leguas. Colón interpreta eso como una equivocación en el rumbo seguido, cree haberse dirigido demasiado hacia el norte, por lo cual decide tomar rumbo hacia el sur. Si hubiese seguido con el mismo rumbo hubiera llegado a las costas de la Florida. La noche del 11 de octubre Colón y Pedro Gutierrez ven brillar una luz a lo lejos. A las dos de la madrugada del día 12, un marinero de La Pinta llamado Rodrigo de Triana grita "Tierra" y al poco rato las tres naves fondeaban en la isla de Guanahaní, (perteneciente al Archipiélago de las Bahamas, llamada hoy Watlin por los ingleses) a la cual bautizó Colón con el nombre de San Salvador.

Al pisar tierra, Colón levantó una cruz y tomó posesión de la isla, con pregón y bandera real. Los habitantes de la isla los reciben con asombro, los llamaron "indios" en la creencia de que habían arribado a la otra costa del continente asiático, y se quedaron "indios" para siempre. De ahora en adelante se nombró a estas tierras como las "Indias Occidentales" para distinguirlas de la verdadera India, desde ahora llamada "Indias Orientales" Los habitantes de esta isla antillana donde Colón llegó este 12 de octubre, pertenecían al grupo lingüístico "arawak" y al círculo cultural de los "taínos"

Colón continuó explorando este archipiélago, el 29 de octubre llega a Cuba. El 21 de noviembre desaparece Martín Alonso, con la "Pinta". El primero de diciembre llega Colón a una isla que bautiza con el nombre de "La Española" (Haití, Santo Domingo, hoy en día).

El 25 de diciembre la Santa María naufraga y Colón empieza la construcción del fuerte La Navidad con la ayuda de los nativos del lugar. El 6 de enero Pinzón se reúne de nuevo con Colón, y juntos emprenden el viaje de regreso. El 15 de febrero llegan a la isla Santa María, en el archipiélago de las Azores, culminando este viaje el 15 de marzo de 1493 !De nuevo en Palos!

 

 

Segundo viaje

Colón decide emprender otra expedición ya que estaba convencido de que aún le quedaba lo más importante por descubrir: los tesoros de los pueblos orientales. Sale entonces un 25 de Septiembre de 1493, al mando de 17 navíos y unos 1.500 hombres, y llega a La Española el 22 de Noviembre, donde comprueba que habían destruído el fuerte la Navidad y, los españoles estaban muertos.

Durante este viaje Colón descubre Puerto Rico, Cuba y Jamaica y además funda la primera ciudad: La Isabella, en la isla La Española. Descubrió minas de oro y se paseó por estas islas en busca de esa tierra espléndida llena de ciudades con incalculables riquezas, descritas por de Marco Polo.

A partir de 1495 empezaban a deteriorarse las relaciones entre los pobladores del Nuevo Mundo y en 1496, Colón decide regresar a la Península con la intención de contrarrestar el desprestigio de las Indias.

 

Tercer viaje

El tercer viaje resulta más complicado y laborioso que el anterior. Incluso, la falta de voluntarios para acompañar a Colón en su viaje, hizo que la Corona perdonara a los delincuentes que estuviesen dispuestos a embarcarse en este viaje.

Colón primero envía dos naves directamente y un 30 de Mayo de 1498, sale al mando de seis naves tomando el camino del Sur. Llega a la isla de Trinidad, luego pasa frente al delta del Orinoco- confundiendo los promontorios del delta con islas- y finalmente al atravesar el estrecho de la Boca de Sierpes llega a la Península de Paria. Allí se encontró con indios adornados de perlas y con un paisaje exuberante y, tal como lo revelan las cartas que enviara a los reyes, Colón pensó que había descubierto El Paraíso Terrenal.

El 13 de Agosto abandonan el Golfo de Paria y pasan frente a Tobago y Granada siguiendo rumbo hacia la Española. Al llegar el 31 de Agosto y encontrarse la realidad que se vivía en la isla. Los españoles comandados por el alcalde mayor Francisco Roldán, aprovecharon la ausencia de Bartolomé Colón, se sublevaron contra éste y se aliaron con Guarionex, quien era un cacique muy poderoso.

Los sublevados, por su parte, informan a la Corona sobre los abusos y actos de crueldad que cometiera la familia Colón en la Isla. Asimismo en Octubre de 1498, Colón envió una carta a los reyes de España solicitando ayuda para dominar la situación.

 

 

Cuarto viaje

Los Reyes de España avergonzados por el trato humillante que le fue dado a Colón y su familia, restituyéndole todos sus títulos, a excepción del cargo de gobierno en la Española y ofreciéndole incluso financiar una cuarta expedición. Éste se apresura a prepararla y les escribe para notificarles su decisión. Los Reyes le respondieron dándole la autorización y recursos necesarios, pero prohibiéndole hacer esclavos (algunos historiadores afirman que Colón lo hizo en el segundo viaje) y tocar tierra en La Española. Desde Septiembre de 1501 esta isla era gobernada por Nicolás de Ovando.

El 11 de mayo de 1502, parte desde Cádiz con cuatro naves y 150 hombres. El objetivo principal de este viaje era tocar tierra firme y encontrar un paso que permitiera el acceso a la zona de las especierías, ya que todavía se creía que estas islas que se habían descubierto eran la antesala a la costa oriental del continente asiático.

El 29 de junio ancló frente a Santo Domingo (La Española) y en vista que se avecinaba una tormenta pidió permiso para entrar en el puerto, el cual le fue negado ya que había una prohibición expresa de los reyes al respecto. Las carabelas de Colón sufrieron fuera del puerto los embates del huracán, quedando tres de ellas a la deriva. Sin embargo pudieron proseguir el viaje y el 24 de julio fondearon en una isla del Jardín de la Reina, llegando el 1 de agosto a la América Central a la altura del cabo de Honduras. Desde allí hicieron un recorrido bordeando las costas de Nicaragua, Costa Rica y Panamá. En diciembre anclaron en Puerto Grande, a la entrada del Canal de Panamá y desembarcaron allí para dedicarse a la búsqueda de oro, ya que desde el principio de este recorrido bordeando la costa, los indios le hablaban de un lugar llamado Veragua donde habría una mina de este preciado mineral. En enero llegaron a un lugar rico en oro y se dispusieron a fundar una ciudad, Santa María de Belén, la cual quedaría a cargo de Bartolomé, pero los indios se rebelaron contra ese poblamiento de extranjeros, por lo cual se vieron obligados a desistir del plan y así parten el 15 de abril rumbo hacia el sur, solo con tres de las naves, ya que tuvieron que dejar a la Gallego porque estaba muy averiada.

El 28 de junio salen de Jamaica y el 12 de septiembre parten de La Española rumbo hacia España. Llegan a Sanlúcar de Barrameda el 7 de noviembre de 1504. Así concluye la carrera de este marinero audaz, tenaz y valiente, que muere al cabo de un año y medio, el 20 de mayo de 1506, sin tener noción del enorme alcance y trascendencia que habrían de tener sus descubrimientos. Tendrían que transcurrir todavía algunos años para que se conociera que los territorios descubiertos por Colón constituían un nuevo continente.

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